医院因未付账单而获得的收益微乎其微。对于患者来说,它可以是“毁灭性的”

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戴沙史密斯说,当她看到她的薪水被点缀时,她才意识到她已经因医院账单而被起诉。 “我家里没有食物,因为它们装饰了我的支票,”她说。Olivia Falcigno / NPR隐藏字幕

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Olivia Falcigno / NPR

医院因未付账单而获得的收益微乎其微。对于患者来说,它可以是“毁灭性的” -

戴沙史密斯说,当她看到她的薪水被点缀时,她才意识到她已经因医院账单而被起诉。 “我家里没有食物,因为它们装饰了我的支票,”她说。

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弗雷德里克斯堡将军区法院是一座红砖法院,位于风景如画的殖民地弗吉尼亚小镇,拥有希腊柱子。 马和马车通常停在街道上的游客中心外面。

在一个阳光明媚的早晨 – 六月的第二个星期五 – 法庭上的第一个被告是一名年轻女子,24岁的Daisha Smith,他提前到达; 她刚刚在集体老人家中过夜班。 她来到这里是因为当地医院起诉她的未付医疗账单 – 一项她不知道欠她的账单,直到她的工资开始从她的薪水中消失。

医院玛丽华盛顿起诉了这么多患者,法庭每个月都要为其病例预留一个早晨。

在法院内,不难想出去哪里。 在通过法庭保安的情况下,彩纸上有标语:“如果您在这里接受MW案件,请在民用窗口登记。” 当电梯打开时,还有另一个Mary Washington标志。 佩戴姓名徽章,玛丽华盛顿计费工作人员走过大厅。 他们在法庭后面的证人室设立了一个外地办事处,他们准备好等待为被告制定付款计划。

6月14日,召集到法庭的300人中只有少数人出现。 大多数诉讼都是由医院提交的,还有其他一些来自Mary Washington Healthcare附属医疗公司。

未来的数百人对他们做出了默认判决,这意味着他们的工资可以得到补偿。

那些做过的人分散在整个明亮的,通常是空的法庭上,在校舍灯下。

上午9点,法官走进法庭,每个人都上升。

“早上好,”他说。 “这就是我们所说的医院案卷。”

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玛丽华盛顿医院起诉了这么多病人,上面看到的弗雷德里克斯堡总区法院每个月都要为医院的病例预留一个早晨。Jaci Starkey隐藏标题

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Jaci Starkey

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玛丽华盛顿医院起诉了这么多病人,上面看到的弗雷德里克斯堡总区法院每个月都要为医院的病例预留一个早晨。

Jaci Starkey

通过法院收集法案

并非每家医院都会对未付账单起诉,但有些起诉很多。 根据周二在美国医学协会杂志JAMA上发表的一项研究,弗吉尼亚州有36%的医院在2017年起诉病人并提取工资。 五家医院占所有诉讼的一半以上 – 除了其中一家外,所有这些都是非营利组织。 据研究人员称,玛丽华盛顿起诉了大多数患者。

玛丽华盛顿捍卫这种做法是一种合法和透明的收款方式。 它表示,在提起诉讼之前,它会竭尽全力接触患者。

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但是,观察和研究该行业的其他人发现医院,尤其是非营利组织正在起诉他们的患者令人不安。

“无论一个人的种族,信仰或支付能力如何,医院都建立了 – 主要由教堂建造 – 成为人们的避风港。医院拥有非营利组织的地位 – 其中大多数 – 出于某种原因,”JAMA之一Martin Makary说道。该研究的作者和约翰霍普金斯医学的外科医生和研究员。 “他们应该是社区机构。”

没有关于这种做法的良好国家数据,但记者报道医院起诉美国各地的病人,从北卡罗来纳州到内布拉斯加州到俄亥俄州。 2014年,NPR和ProPublica发布了有关密苏里州一家医院的故事,该医院在四年内起诉了6000名患者。

通常这些都不是巨额账单。 根据JAMA的研究,在弗吉尼亚州,平均金额为2,783.15美元。 沃尔玛(Walmart),富国银行(Wells Fargo),亚马逊(Amazon)和罗威(Lowe)是工资上涨的人的最大雇主。

“如果你是一家非营利性医院,你有这个使命为你的社区服务,[诉讼]应该是绝对的最后手段,”全国消费者法律中心的律师Jenifer Bosco说。

博斯科解释说,国税局规定要求非营利性医院提供经济援助计划,并禁止他们对未付医疗费用采取“特殊征收行动”,而不首先试图确定患者是否有资格获得经济援助。

Bosco表示,非营利性医院“必须为低收入人群提供某种财务帮助,但联邦法规没有说明有多大帮助,而且他们没有说你必须要有多少资格才能获得资格[或]如果你必须投保或没有保险。“

她说,因此,非营利性医院“可以自由地制定他们自己认为合适的政策”。

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玛丽华盛顿医院广告牌迎接进城的人们。Olivia Falcigno / NPR隐藏字幕

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Olivia Falcigno / NPR

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玛丽华盛顿医院广告牌迎接进城的人们。

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博斯科说:“医院有时可以合法地起诉他们的病人以获得医疗债务。” “问题在于他们应该做些什么。”

对于Makary来说,作为一名医生,答案很简单:“每次发生这种情况都是一种耻辱,”他说。

弗雷德里克斯堡法院的“医院案件”说明医院将追究债务的程度,他说:“这几乎就像法院已经转变为纳税人资助的收款机构。”

“谁在装饰我的支票?”

当史密斯谈到玛丽华盛顿以及2017年她去医院后发生的事情时,史密斯坚定不移。

那时她没有保险。 她以每小时11美元的价格在沃尔玛兼职工作。 她不想详细说明她最后到医院的原因。 “我不是我自己,”她说。 “所以我走进玛丽华盛顿寻求帮助 – 让自己走上正轨。” 她说她被录取了两个星期。

史密斯说,没有人告诉她有关经济援助计划或与她谈论她的账单。 根据医院的政策,没有健康保险的人少于25,000美元应该有资格获得“免费护理”。 但该医院以12,287.68美元起诉她。 她对她有默认判决,并没有意识到她被起诉,直到她看到她的薪水神秘地消失。

“当我查看我的工资单时,我想,’为什么我的账户中只有600美元?’ “她注意到她的工资单底部写着”装饰“。 “所以我打电话给我的公司并问他们,’谁在装饰我的支票?’ “他们告诉她这是玛丽华盛顿。

随着扣款,她一个月的工作带回家的工资约为1,400美元。 她的租金是1,055美元。 “我家里没有食物,因为它们装饰了我的支票,”她说。

她知道她并不是玛丽华盛顿唯一一个未付账单的人。 她的亲戚也有一个,并制定了付款计划。 她的同事也被起诉了。

“这太疯狂了,”她摇着头说道。 她向玛丽华盛顿医院说:“人们需要帮助。你们都只是贪财。”

收入的一小部分

在法庭上,在六月的医院备案日,法官迅速审理了案件。 一名男子在急诊室就诊后欠了1,500美元。 在她的一个孩子进行了心理健康评估之后,一名护士被骗了超过20,000美元。 另一位女士不确定她为何被起诉1400美元 – 这可能来自她三年前的一次门诊手术。 当天的听证会在45分钟内全部结束。

玛丽华盛顿医疗保健公司坚持起诉病人的做法,并表示诉讼相对罕见。

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“对于我们来说,作为一个小型社区和一个安全网医院,我们正在竭尽所能为患者做好一切准备,以避免积极的收集,”医疗保健系统的沟通主管Lisa Henry说。

亨利说玛丽华盛顿在采取法律行动之前有一个长达数月的试图接触患者的过程。 “通过电话,邮件,电子邮件 – 我们在注册时向他们提供任何接入点,”她说。

“不幸的是,如果我们没有收到人们的回复,或者他们没有付款,我们假设他们不准备支付账单,所以我们会向法庭发文,”她说。

玛丽华盛顿医疗保健包括两家医院,一个医生诊所,专科医疗和门诊中心网络。

亨利说,绝大多数符合条件的患者都会报名参加他们的经济援助计划,获得折扣或免费护理或制定付款计划。 “然后,一小部分人继续收集,然后更小的诉诸于诉讼,”她说。 “我们每年看到数千名患者,不到1%的患者会参与诉讼。”

事实上,亨利表示,医院从装修人民工资中获得的收入仅为2018年总收入6.24亿美元的0.21%。这比其他弗吉尼亚州医院收集的平均水平略高,根据JAMA的研究,该医院收集了医院平均占扣眼总收入的0.1%。

乔治亚州立大学(Georgia State University)法学教授艾琳·富斯·布朗(Erin Fuse Brown)的工作重点是医疗保健费用,他说,这里有一个关于医院角色的更大哲学问题。

她说:“必须在支付账单之间取得平衡,同时也要成为合理的社区成员。” 关于诉讼,她补充道:“这似乎不值得付出努力,这对患者来说是如此毁灭性 – 不仅仅是财务义务,还有对你的信用,对你的记录,被起诉的情感影响的影响。”

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Martin Makary博士正在领导一项倡导工作,让玛丽华盛顿医院停止以未付账单起诉患者。 倡导者每个月都会在法院对面的街道上进行战略调整。Olivia Falcigno / NPR隐藏字幕

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Martin Makary博士正在领导一项倡导工作,让玛丽华盛顿医院停止以未付账单起诉患者。 倡导者每个月都会在法院对面的街道上进行战略调整。

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亨利说,玛丽华盛顿医疗保健公司选择有意识地通过法律体系。 “我们之所以选择这样做是因为我们认为这是一种公平合理的方式来帮助我们的患者与我们联系 – 打开沟通渠道,”她说。 “在诉讼案件中有很多案件得到了解决。单独的法庭传票就足以打开通讯门,以便我们能够与他们合作。”

亨利说,不起诉病人的弗吉尼亚州医院可能会外包他们的未付账单。 她说:“大多数人都出售债务。我们选择不会出售小额索赔债务。” “原因是收藏机构可能具有攻击性。”

Fuse Brown说,IRS对非营利性医院的规定并没有区分医院是否试图直接收取未付账单或使用私人收款公司。 她说:“他们被认为是一种相当严厉的策略,无论医院是起诉还是收债代理人。” “当然对病人来说,所有这一切都同样有压力和负担。”

她说,在全国范围内很难知道有多少非营利性医院起诉没有支付账单的患者,有多少人出售债务,有多少人将其写下来。 “我没有看到任何好的研究试图估计这样做的医院数量或者接受此类收债活动的患者比例,”Fuse Brown说。

她补充说,关于医院采集实践的耻辱信息并不广泛。 “如果你是一名病人,你不想知道吗?” 她问。

“你欠这笔钱吗?”

6月14日,一群医生,医学预科学生和一名律师提前前往弗雷德里克斯堡法院,当病人在法庭双门外的大厅里收集时,他们走近他们,问道:“你在这里是因为你被玛丽华盛顿起诉了吗? 几乎每个人都小心翼翼地点头。 而且大多数人都愿意谈论和分享发生在他们身上的事情。

该小组是支持被医院起诉的患者的宣传活动的一部分。 这项工作由约翰霍普金斯大学研究员Makary领导,他是JAMA研究的作者。

去年秋天他在撰写关于美国医疗保健系统功能失调的即将出版的“我们付出的价格”一书时,首次发现了这家医院的诉讼。 他对弗雷德里克斯堡患者所发生的事情感到非常愤怒,以至于他每个月都开始出庭,在法庭上听到医院病例。

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Joseph Kirchgessner在弗吉尼亚州弗雷德里克斯堡附近长大,并听到有关当地医院的“恐怖故事”。 现在他是一名律师,代表那些因未付账单被起诉的病人。Olivia Falcigno / NPR隐藏字幕

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Joseph Kirchgessner在弗吉尼亚州弗雷德里克斯堡附近长大,并听到有关当地医院的“恐怖故事”。 现在他是一名律师,代表那些因未付账单被起诉的病人。

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“看到这些积极的,甚至是掠夺性的收集策略会影响日常教师,农民,甚至是护士 – 这令人心碎,这是错误的,需要停止,”Makary说。

倡导者帮助患者对抗这些诉讼的策略的一部分是鼓励他们竞争他们的账单,而不是承认他们欠这笔钱。

“我们需要他们做的第一件事就是当法官询问最初的筛选问题时,’你欠这笔钱吗?’ 他们需要回答的问题是,“不,”马卡里解释道。 “这使我们能够提出论点并进行听证会。”

如果他们说是的,他们中的许多人都做了,“这就是死亡之吻 – 你将会对你做出判断,”与倡导团队合作的当地律师约瑟夫·基希斯纳说。

根本的想法是,患者很少有机会提前谈判医疗服务的费用,而且账单可能不合理,特别是考虑到他们的经济状况。 竞争的患者可以谈判更好的价格或者让法案得到宽恕。

Kirchgessner说,他计划争辩说,在医疗危机期间经常签订的医院合同无效。 Makary准备并愿意成为专家医疗证人,以证明是否有医院加价或不必要的程序。

但是,Kirchgessner还没有机会在法庭上为玛丽华盛顿案辩护,他说,因为每次他接近审判日期,医院都会撤回对病人的诉讼。 这使问题得不到解决。 医院仍然可以尝试收集或提起未来的诉讼。

这些倡导者还礼貌地要求像玛丽华盛顿这样的医院停止起诉未付账单。 Makary与医院自助餐厅的医生聊天,恳求他们告诉管理员停止。 (Makary一直在他自己的医院 – 约翰霍普金斯医院做这件事 – 最近据报道,他们也在起诉他们的账单。)他致信Mary Washington Healthcare的首席执行官和董事会成员,要求他们停止诉讼。

“我们告诉医院,我们将计划在每个法庭日期都到那里,直到医院决定停止起诉他们根本负担不起的低收入病人,”Makary说。

玛丽华盛顿的亨利说,因为所有的法庭记录都是公开的,所以他们比使用收集机构的医院更受审查。

“我们真的不清楚玛丽华盛顿医疗保健为何会成为这个问题的代表,”她说。 “我认为我们并不孤单 – 所有医院都在苦苦挣扎,’我们如何从患者身上妥善收集以保持安全网医院的开放?’ “

一张“外卡”案

感谢志愿者倡导者,史密斯现在有一位律师 – 基希格纳。

他说她的案子“有点像一张外卡”,因为她对这项法案提出异议已经太晚了。 他现在所能做的就是尽量降低或完全取消装饰。 “弗吉尼亚州有一些关于人们如何被装饰的法律,他们可以承担多少,”他解释道。

下一步是与史密斯会面,计算她的收入和支出并制定计划。

她说,自从她的薪水开始受到重视之后,史密斯不得不接受另一项工作来跟上她的租金。 “第二份工作没有多大帮助,但这是件好事,”她说。 她现在也在集体家庭全职工作,并注册医疗补助计划。

如果她的支票没有被点缀,她说,“我会好的。我会得到我需要的一切 – 省钱,一切都会得到报酬,食物将在房子里。” 她很高兴有一位律师帮她处理案件。 7月份有新的听证会日期。

现在,如果她有医疗问题,“我会去紧急护理,”她说。 “我远离玛丽华盛顿。”

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